Transformer des déchets alimentaires en vêtements, l’avenir du textile ?

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ALT TEX est une startup basée à Toronto cofondée par l’Université de Talun Avneet Ghotra et son associée, Myra Arshad, via l’accélérateur ICUBE offert à l’UTM. L’entreprise vise à commercialiser un matériau de type polyester fabriqué à partir de déchets alimentaires repensés pour améliorer la durabilité dans l’industrie de la mode. 

Le travail d’ALT TEX a retenu l’attention des médias et a attiré des investisseurs soucieux de l’environnement pour lever 1,5 million de dollars de fonds en vue de développer son innovation au cours de l’année écoulée. L’université a parlé à Ghotra de son parcours jusqu’à présent en tant que jeune femme entrepreneure dans les STEM.

Tournure créative de l’idée d’économie circulaire

Ce qui a inspiré Ghotra à fonder ALT TEX, c’est le concept d’« économie circulaire » qui lui a été présenté lors d’un cours de sciences de l’environnement. L’idée d’une économie circulaire consiste à utiliser les déchets produits dans une industrie comme intrant pour une autre industrie.

S’appuyant sur le travail de plaidoyer qu’elle a effectué via Approaching Zero, une organisation à but non lucratif, Ghotra a réalisé le besoin urgent d’une alternative durable au polyester, qui est fabriqué à partir de combustibles fossiles. Bien que le polyester recyclé soit disponible sur le marché, il y a un point après un ou deux cycles de réutilisation lorsque le polyester ne peut plus être recyclé et finit dans une décharge. Ghotra recherchait un matériau « qui pourrait être considéré comme un déchet d’une autre industrie, mais qui aurait les propriétés nécessaires pour faire face à ce que fait le polyester ».

Technologie de déchets dans l’armoire

Étant donné que la technologie d’ALT TEX ne peut être divulguée dans son intégralité en raison de brevets en instance, Ghotra a fourni un aperçu général du fonctionnement de l’entreprise et du processus de conversion des déchets alimentaires en textiles.

Trois équipes d’experts différentes sont nécessaires dans le processus de recherche et développement : une équipe de bioprocédés, une équipe de science des polymères et une équipe de science des matériaux. Les chercheurs collaborent pour synthétiser des polymères biodégradables à partir de sucre et d’autres composants extraits de déchets alimentaires. À partir de ce moment, le matériau extrait est modifié pour optimiser son objectif de devenir une alternative verte au polyester.

On estime qu’un t-shirt créé à partir de tissu ALT TEX « détourne un kilogramme de déchets alimentaires des décharges et peut détourner jusqu’à neuf kilogrammes d’émissions de carbone de l’atmosphère », a déclaré Ghotra.

Responsabilité sociale en tant que femme dans les STIM

Ghotra est bien consciente des défis auxquels les jeunes femmes sont confrontées dans le domaine de l’entrepreneuriat STEM, qui est traditionnellement dominé par les hommes. Elle est très reconnaissante de la présence de conseillers qui ont soutenu son projet dès le début. « [Mes mentors] ont cru en ce que [nous] voulions faire et ont aidé ALT TEX à surmonter ces obstacles », a-t-elle déclaré.

En tant qu’entreprise, ALT TEX est très engagée dans le processus de recherche et de développement de la création de tissus biodégradables. L’équipe ALT TEX est attentive à leur prototypage pour s’assurer que leur alternative au polyester devienne une solution durable et, éventuellement, une norme mondiale de l’industrie.

Ghotra a déclaré que bien que le processus de création d’une entreprise ait une « courbe d’apprentissage », elle a souligné l’importance de rechercher un mentorat et des personnalités de soutien pour le voyage. Ghotra a cité sa propre expérience avec les incubateurs et les accélérateurs qui « ont encadré [ALT TEX] tout au long du processus sur la façon de prendre l’idée et de créer les prochaines étapes à partir de celle-ci ».

Comment la startup UTM ICUBE ALT TEX envisage de commercialiser un tissu biodégradable ?

ALT TEX cherche à commercialiser son produit d’ici fin 2022 et à monter en gamme dans son usine pilote. À court terme, ALT TEX souhaite tester le marché en s’associant à des marques pour développer des collections capsules. Ghotra envisageait que l’entreprise passe de « marques durables de niveau intermédiaire à ALT TEX comme quelque chose qui est proposé par de grandes marques mondiales ».

En plus de collaborer avec des marques de mode durables, Ghotra espère un avenir où le biopolymère ne sera plus commercialisé comme un produit de niche. Elle a souligné à quel point il est important pour les consommateurs moyens de considérer les tissus biodégradables tels que ALT TEX comme une norme de l’industrie qui peut remplacer définitivement le polyester. A terme, elle espère que d’autres entreprises suivront l’exemple d’ALT TEX, et que l’idée de l’économie circulaire se répandra davantage dans d’autres domaines que la mode.